Pentagon návštěvu přímo nepotvrdil, tureckému listu Daily Sabah jen mluvčí Adrian Rankine-Galloway v pátek sdělil: „Generál Votel je právě na návštěvě Blízkého východu v rámci svých běžných povinností navštěvovat síly pod svým velením a setkávat se regionálními vojenskými vůdci. Dnes navštívil různé oblasti působení Kombinovaného společného úkolového uskupení oblasti OIR. Kvůli operační bezpečnosti neposkytujeme v reálném čase informace o jeho aktuálním pohybu.”

Podle kurdské agentury ARA News navštívil frontové linie u Kobani a Rakky. Návštěva trvala čtyři hodiny. Mluvčí SDF Talala Sila sdělil kurdské agentuře, že probírali koordinaci postupu na hlavní město Islámského státu (IS) Rakku. Generál SDF slíbil větší podporu v boji, zejména dodávky těžké vojenské techniky.

Syrské demokratické síly, jejichž jádro tvoří kurdské milice YPG podporované Spojenými státy, zahájily v listopadu rozsáhlou ofenzívu s cílem dobýt Rakku. Na počátk února zahájila mezinárodní koalice vedená Spojenými státy další fázi ofenzivy na město. V těchtodnech vstoupily milice na území provincie Dajr az-Zaur, v níž Rakka leží.

Ukazuje to, že milice jsou silné

„Setkání generála Votela s veliteli SDF je signálem, že se americká armáda připravuje na další a zřejmě závěrečnou fázi kampaně, jejímž cílem je obsadit Rakku,“ komentoval návštěvu Nicholass Heras z Centra pro novou americkou bezpečnost (CNAS). „Ukazuje to taky, že generál Votel považuje SDF za dost silné a blízké partnery, když je ochoten osobně navštívit vůdce SDF a probírat s nimi strategii, jak uštědřit smrtelnou ránuISS v Rakce,“ dodal Heras

Šlo o první generálovu cestu do oblasti od nástupu nového amerického prezidenta Donalda Trumpa do Bílého domu v lednu. Krátce před Votelem se v oblasti objevil americký senátorJohn McCainn.

Ve sporech s Tureckem generál podpořil SDF

Naposledy byl v oblasti Votel loni v květnu, kdy navštívil vedení SDF v Kobani předtím, než zahájilo operaci, během níž se v létě podařilo osvobodit Manbidž. Turecko tehdy bylo extrémně pobouřeno a po osvobození Manbiže zahájilo operaci Štít Eufratu, jejímž cílem bylo nejen vyhnat Islámský stát od hranic, ale také zatlačit zpět milice YPG na levý břeh Eufratu.

Návštěva generála se uskutečnila krátce poté, co Turky podporovaná Svobodná syrská armáda pohrozila útokem na město Manbidž. Američtí představitelé dali najevo obavy, že by tato akce zpozdila dobytí Rakky, protože by SDF poslaly své síly na obranu Manbidže.

Podle některých expertů se Islámský stát stáhl 23. února z Al-Bábu, který nyní dobyly turecké jednotky spolu se Svobodnou syrskou armádou, aby útok na Manbidž ulehčil Rakce, napsal agentura ARA News.

Podle SDF generál potvrdil závazek koalice chránit město Manbidž před případnou tureckou invazí.

Turecko opakovaně žádalo o stažení SDF z Manbidže s tím, že kurdské milice YPG mají operovat jen východně od Eufratu. Považuje je za teroristické.

SDF mají asi 30 000 členů, asi 25 000 jsou příslušníci YPG.