Asteroid Psyche 16 leží v asteroidovém pásu mezi oběžnými drahami Marsu a Jupiteru. Jde o velkou planetku, její průměr čítá zhruba 200 kilometrů. Objevil ji 17. března 1852 italský astronom Annibale de Gasparis v Neapoli. Název má po řecké nymfě Psýché.

Mise NASA jménem Psyche se spustí již v létě 2022, přitom původně se počítalo až s následujícím rokem. V roce 2026 by měla americká sonda k asteroidu, který se kromě železa skládá například ještě z niklu, dorazit.

Od asteroidu méně než 50 kilometrů

Bude provádět vědecké operace ze čtyř stálých oběžných drah, přičemž ta nejbližší bude od asteroidu vzdálena jen 45 až 128 kilometrů.

Cílem mise je objasnit, jestli má asteroid aktivní jádro či zda je z nehořlavého materiálu. Vědci rovněž doufají, že zjistí relativní stáří oblastí na povrchu asteroidu a topograficky také charakterizují jeho povrchové útvary.

Podle Jima Greena z NASA, jehož cituje agentura Reuters, misi urychlily nové výpočty trajektorie asteroidu, který běžně oběhne Slunce jednou za 1823 dní. „Umožní nám to naše cíle splnit dříve a s nižšími náklady,“ věří.