A co z něj vlastně legendu udělalo? Byly to nové siluety, například lichoběžníková, šaty bez rukávů, inspirované Mondrianovými obrazy, kolekce nazvaná Pocta Picassovi, modely ve stylu pop-artu či oděvy s etnickými prvky (indiánské úbory, safari kostýmy nebo kolekce inspirované kozáckými uniformami). Pro značku YSL je typický také takzvaný unisex - tedy pánské prvky v dámské módě. Další z věcí, kterou Saint Laurent geniálně uměl, bylo kombinování nejrůznějších barev.

Kariéru odstartoval Saint Laurent v roce 1953 na jedné soutěži s návrhem asymetricky vrásněných koktejlových šatů s jedním rukávem. Tehdejší vydavatel magazínu Vogue byl jeho kresbami tak nadšen, že mladíka ihned seznámil s Christianem Diorem. Ten Saint Laurenta neprodleně angažoval jako asistenta. Když o čtyři roky později Dior zemřel, převzal jeho žák šéfovské místo a stal se pánem největšího módního domu ve Francii. Bylo mu tehdy pouhých 21 let. "Saint Laurent zachránil Paříž," psal tisk.

Zatímco Dior chtěl ženu za všech okolností elegantní, jeho nástupce byl divočejší a emancipovanější. "Naučil mě všechno, byl myslím tím nejdůležitějším člověkem v mém životě," řekl o Diorovi Saint Laurent. Módní bombou se v roce 1960 stala kolekce v beatnickém stylu, kterou návrhář představil, když odešel z Diorova salónu. Černý rolák pod černým sakem, kalhoty a vysoké kozačky slavily úspěch. Dva roky poté spolu s dlouholetým přítelem a mecenášem Pierrem Bergéem založil vlastní podnik.

Když v roce 1965 navrhl v rychlosti červený model pro Catherine Deneuveovou do Buňuelova filmu Belladonna, měl takový ohlas, že šaty začali všichni kopírovat. Nestárnoucí francouzská herečka se stala jeho kamarádkou, věrnou zákaznicí a celoživotní múzou. Stala se také kmotrou prvního Saint Laurentova butiku a představila se i na mnoha jeho přehlídkách v úloze modelky. Když se návrhář v roce 2002 slavně loučil, zazpívala mu na přehlídce ve velmi emotivní atmosféře dokonce milostnou píseň.

Saint Laurent prožil svá bouřlivá léta pod vlivem alkoholu a drog

Saint Laurent budil pozornost i svým životním stylem. Přátelil se s umělci, pil, bral drogy a dokázal vykouřit i více než stovku cigaret denně. Špatná životospráva si ale brzy začala vybírat svou daň. Už po třicítce trpěl neurózami, ale ze závislosti na alkoholu a na drogách se začal léčit až počátkem 90. let. Aby mohl pracovat, "dopoval" se coca-colou, vypít dokázal i deset litrů denně. "Často jsem se trápil, párkrát jsem prošel peklem, poznal jsem strach i strašnou osamělost," řekl.

Yves Henri Donat Mathieu Saint Laurent se narodil 1. srpna 1936 v alžírském Oranu v rodině poměrně bohatých francouzských osadníků. Na přání otce navštěvoval katolické školy, které v něm ale jen prohlubovaly jeho stydlivost. Jedině doma se mohl proměnit ve skutečného Yvese. Už jako malý kluk se držel v ústraní a nevyhledával ani kamarády. Věděl, že musí skrývat svoji homosexualitu, která byla v muslimském světě považovaná téměř za trestný čin. Své sklony tajil i před rodiči.

Vedle oblečení se návrhář věnoval i kostýmům pro divadlo a film a doplňkům - kravatám, šátkům či kabelkám. Na počátku 70. let šokoval tím, že se nahý objevil v reklamě na parfém "YSL pour homme". Tehdejší skandál způsobil průlom v inzertní i marketingové branži. "Chtěl bych, aby moje jméno jednou svítilo jako neonový nápis na Champs Elysées v Paříži," řekl jednu malý Yves na rodinné oslavě. A to se mu nakonec podařilo.