Podle amerického seismologického ústavu USGS se epicentrum zemětřesení nacházelo v oceánu asi 220 kilometrů východně od pobřežního města Mijako na největším ostrově Honšú. Zaznamenáno bylo v hloubce 10 kilometrů. Otřesy mohly být cítit i v takřka 700 kilometrů vzdáleném Tokiu.

Zemětřesení bylo zaznamenáno krátce po 8:00 tokijského času (krátce po půlnoci SEČ). Zhruba po 45 minutách byla zaznamenána série malých tsunami. Japonský meteorologický úřad původně očekával, že vlny by mohly mít až metrovou výšku, proto bylo vydáno varování, aby se obyvatelé vzdálili od pobřeží. Evakuována byla asi tisícovka lidí.

Japonsko má stále v živé paměti, jak si silné zemětřesení doprovázené masivním vzedmutím moře v březnu 2011 u severovýchodního pobřeží Japonska vyžádalo téměř 19.000 mrtvých a vážně poškodilo jadernou elektrárnu Fukušima.