Zemětřesení mělo epicentrum asi 50 kilometrů severozápadně od města Kunang -jüan, které leží na hranicích se sousední provincií Kan-su.

Zem se začala otřásat jen několik minut poté, co v hlavním městě provincie Čcheng-tu proběhli běžci s olympijskou pochodní. Během 13 kilometrů si ji předalo 315 lidí. Původně měla olympijská pochodeň projít provincií S'-čchuan v polovině června, kvůli následkům zemětřesení však byl běh ve zdejším regionu odložen na závěr celé trasy pochodně Čínou.

Při zemětřesení z 12. května zahynulo 70 000 lidí. Asi pět miliónů ztratilo střechu nad hlavou.

Zastávka v Čcheng-tu byla předposlední na trase pochodně Čínou, ve středu ráno už bude olympijský oheň nesen jen Pekingem.