První vlna zasáhla ostrov v 13:29 SEČ. Byla malá, jen 40 centimetrů vysoká. Moře bylo v tu dobu klidné.

Zemětřesení, jehož síla se podle prvních odhadů pohybuje mezi 7,7 a 8,1 stupni Richterovy škály, postihlo Kurily kolem 12:15 SEČ. Epicentrum se nacházelo 390 kilometrů východně od souostroví Etorofu, ležící severně od Japonska. Centrum otřesů leželo v hloubce 27 kilometrů.

Rusko potvrdilo, že Kurily postihlo silné zemětřesení, nejsou však zatím žádné zprávy o škodách nebo obětech.

Obyvatelé pacifického pobřeží Japonska byli ráno varováni, že mají uprchnout do výše položených míst. Představitel města Šibecu na ostrově Hokkaido Kijoci Takimoto informoval, že 4000 z 6100 jeho obyvatel uteklo do vyšších poloh. Takimoto dodal, že obyvatelé města zemětřesení nezaznamenali. Preventivně se zastavily i vlaky, které dojely do nejbližší stanice.

Podle amerických meteorologů Havajské ostrovy nebudou tsunami zasaženy, varování ale bylo vydáno pro Aljašku a Aleuty.