Třiačtyřicetiletý Johnny Small si po bezmála třech desetiletích v těsné cele libuje, že smí spát na gauči v obývacím pokoji u bratrance, těší se z horké sprchy a zvyká si na svět plný mobilních telefonů, které sám dosud nezažil.

"Je toho spousta, na co si musím zvyknout," řekl Small agentuře AP. "Nevím, jak fungovat. Do vězení jsem se dostal ještě jako kluk a vlastně ještě pořád hodně uvažuji jako kluk," dodal.

Johnny Small

Jen o několik hodin dříve soudce Douglas Parson rozhodl, že k Smallovu odsouzení chyběly důkazy, svědci proti němu vypovídali křivě a policie zatajovala klíčové důkazy. Současně připustil, že neviděl ani důkaz o Smallově nevině. Small má zůstat v domácím vězení, než se prokurátoři rozhodnou, zda jej znovu postaví před soud za vraždu, anebo stáhnou obvinění. Zatím není jasné, kdy rozhodnutí padne.

Nespravedlivý soud

Pam Dreherová byla v roce 1988 zastřelena kulkou do hlavy ve svém obchodě s tropickými rybkami ve Wilmingtonu. Podle vyšetřovatelů ji zabil Small během loupeže, i když chyběla zbraň, otisky prstů či zkrvavělé oblečení. Small celou dobu trval na své nevině.

Soudce Parson zjistil, že bylo fyzicky nemožné, aby údajní očití svědci vraždy byli na místě činu a viděli Smalla opouštět obchod, jak tehdy vypovídali. "Jsem tu proto, abych rozhodl, zda se mu dostalo spravedlivého soudu. Je víc než jasné, že tak tomu nebylo," řekl soudce.

Parsonovo rozhodnutí následovalo poté, co Smallův kamarád z mládí odvolal své svědectví z procesu v roce 1989. David Bollinger (47) tvrdí, že k lhaní o Smallově přítomnosti na místě zločinu jej přiměl vyšetřovatel vraždy a prokurátoři mu výměnou slibovali stažení jiných obvinění. Po letech ale nevydržel dál mlčet, i když by mohl být stíhán za křivou výpověď. Ale v době vraždy Dreherové byl se svým šéfem na dražbě automobilů v Jižní Karolíně.

Nina Raifordová při někdejším procesu tvrdila, že šla okolo obchodu a viděla Smalla z něj vyjít. Ale její pracovní výkazy ukázaly, že v inkriminovanou dobu byla v práci. Jako svědkyně se navíc přihlásila až poté, co se dozvěděla o možné odměně a o zločinu se dočetla ve zprávách.

V loňském roce bylo v USA osvobozeno 150 lidí neprávem odsouzených za násilné trestné činy, což je rekordní číslo podle databáze, kterou vede právnická univerzita v Michiganu. Celkem zachycuje více než 1850 takových případů v USA.