Clapper by měl ve funkci nahradit admirála Dennise Blaira, který minulý měsíc po častých neshodách s Bílým domem rezignoval. Blair byl ve funkci pouhých 16 měsíců a musel odstoupit poté, co čelil tvrdé kritice kvůli květnovému pokusu o teroristický útok na newyorském Times Square. Američtí senátoři kritizovali tajné služby za to, že přípravy na útok předem neodhalily.

Post šéfa rozvědek zřídil v roce 2004 tehdejší prezident George Bush s cílem koordinovat činnost špionáže po teroristických útocích na Spojené státy v září 2001. Clapper byl ve své dosud poslední funkci od roku 2007 náměstkem ministra obrany zodpovědným za rozvědku.

Při ohlášení nominace Obama v Bílém domě vyzval Senát, aby Clapperovo definitivní potvrzení ve funkci zbytečně neodkládal. Generála označil za jednoho z nejzkušenějších a nejuznávanějších zpravodajských profesionálů v USA. Prohlásil, že Clapper je obdařen schopností "říci vůdcům země co je třeba, i když to není nic, co by chtěli slyšet".