Zemětřesení nastalo ve 4:46 SELČ na severovýchodním pobřeží japonského ostrov Honšú, zhruba 80 kilometrů od města Sendai.

Právě odtud je hlášen největší počet zraněných. Většinou se na ně zřítily úlomky střech, případně je zavalily pohybující se předměty v ulicích. Například zřícená střecha v bazénu poranila 19 lidí, 14 z nich skončilo v nemocnici.

Úřady uzavřely provoz podzemní dráhy a také některé vlakové příměstské linky. Bez elektřiny se ocitlo 17 tisíc domácností. Automaticky byla odstavena i jaderná elektrárna Onagawa v regionu Mijagi.

Epicentrum zemětřesení se nacházelo asi 53 kilometrů pod zemí. Otřesy zasáhly i budovy v Tokiu, metropole je přitom od Sendai vzdálená 350 kilometrů. Japonští meteorologové v této souvislosti varovali před možným příchodem ničivých vln tsunami.

Japonsko leží na čtyřech tektonických deskách. Zemětřesení jsou v zemi proto velmi častá. Například 23. července otřesy půdy zranily v Tokiu více než dvě desítky osob.