Tým lékaře Daniela Elledera popsal u letuch malajských, stromových plachtících savců v jihovýchodní Asii a nejbližších příbuzných primátů, takzvanou lentivirovou DNA. Tu způsobuje virus HIV. Letuchy se od primátů oddělily přibližně před 81 milióny lety. Právě do genomu letuch se HIV dostal.

HIV patří mezi retroviry, řadí se do podskupiny lentivirů, které dokážou infikovat široké spektrum savců, jako jsou primáti, kočky či koně. Virem HIV je nakaženo až 36 miliónů lidí a každoročně jich na následky onemocnění AIDS umírá přibližně jeden milión.

Přenos z generace na generaci

Retroviry po napadení hostitele přepíšou svou vlastní genetickou informaci z RNA na DNA, což je opačný postup než například u člověka, a takto přepsanou DNA začlení do chromosomální DNA hostitelského organismu, tedy do jeho genomu.

Jestliže k infekci dojde v zárodečné linii (vajíčka a spermie), kopie retroviru se přenesou z generace na generaci společně s hostitelskou DNA. Tyto takzvané vnitřní retroviry se označují také jako virové fosilie. Jde o jakési historické záznamy, ze kterých mohou vědci vyčíst historii retrovirů.

Vědecká práce o objevu českých vědců vyšla v aktuálním čísle prestižního evolučního časopisu Molecular Biology and Evolution.