Jižní polární záře je obdobou té na severní polokouli a také vzniká stejným způsobem. Vysoce energetické ionty vyzařované ze Slunce se srazí s magnetickým polem Země. Tím vyvolají atomy různých prvků v horní vrstvě atmosféry, které pak uvolní světelnou energii, kterou můžeme vidět.

Barvy záře určují typy atomů, které světlo uvolňují, stejně tak, jako jejich výška. Nejběžnějším plynem v nižších úrovních zemské ionosféry je kyslík, který vyvolává odstíny zelené a žluté. Ty jsou pro lidské oko velmi dobře rozeznatelné. Mohou se tam vyskytovat i ostatní barvy jako je červená, modrá nebo purpurová, ty ale vyžadují delší fotografickou expozici.