Raketoplán Atlantis měl na misi STS-122 odstartovat původně již ve čtvrtek 6. prosince. Krátce po zahájení čerpání kapalného vodíku do vnější palivové nádrže, se kterým se vždy začíná více než 9 hodin před startem, se zjistilo, že tři čidla ECO (LH2 Engine Cutoff) nefungují. Podle regulí NASA ale musí fungovat nejméně tři ze čtyř senzorů.

NASA původně odložila start na pátek, protože problém přetrvával, byl start odložen na sobotu a nakonec na neděli 21:21 SEČ. Několik minut před polednem SEČ zahájila NASA čerpání kapalného vodíku do vnější palivové nádrže. Chvíli na to vypovědělo opět jedno z čidel službu a ředitel startu v souladu z předpisy start odvolal. Nový termín startu zatím nebyl stanoven.

Cílem mise je Mezinárodní kosmická stanice (ISS), ke které má Atlantis dopravit evropský vědecký modul Columbus. Příznivé podmínky pro let k ISS (tzv. startovací okno) trvají do 13. prosince. Pokud NASA do té doby problémy nevyřeší, musí raketoplán počkat do 2. ledna. V tuto chvíli nelze vyloučit ani nutnost přesunu raketoplánu zpět do montážní haly. V takovém případě by se start mise STS-122 zpozdil minimálně o jeden měsíc.

Čidla kontrolují vypnutí motoru

Senzory ECO se paradoxně při startu vůbec nepoužívají. Jejích úkol je pouze bezpečností. Přibližně devět a půl minuty po startu má raketoplán dostatečnou rychlost k tomu, aby mohl být naveden na oběžnou dráhu kolem Země. Ve správném okamžiku dá počítač raketoplánu příkaz k vypnutí hlavních motorů.

Jako pojistka pro případ poruchy jsou ve vnější palivové nádrži čtyři čidla ECO, které hlídají, aby se motory raketoplánu skutečně vypnuly ve správný okamžik. Kdyby došlo k jejích vypnutí příliš brzy, neměl by raketoplán dostatečnou rychlost pro navedení na oběžnou dráhu, ke kterému mu později napomohou ještě manévrovací motory.

Kdyby motory běžely déle, hrozilo by jejích roztržení. Jen několik sekund po vypnutí hlavních motorů dochází k odhození vnější palivové nádrže, která následně shoří v zemské atmosféře nad Indickým oceánem.

Aktuální informace z příprav mise raketoplánu Atlantis jsou v reálném čase dostupné na stránkách IAN.cz.