Tehdy třiatřicetiletý Novozélanďan Hillary i o šest let starší Nepálec Norkej byli členy početné britské expedice pod vedením Johna Hunta. Tři dny po neúspěšném pokusu prvního vybraného páru společně překonali všechny nástrahy výstupu včetně ledopádu Khumbu či 12 metrů vysokého sloupu ledu necelých sto metrů před cílem a v 11.30 místního času dobyli vrchol Mount Everestu. Na něm udělal Hillary několik fotografií, které v následujících dnech obletěly celý svět.

Následoval sestup, triumfální uvítání v základním táboře a ještě triumfálnější návrat do Británie. Královna Alžběta II. promptně pasovala Hillaryho na rytíře britského impéria a z do té doby relativně neznámého včelaře se stala celosvětově uznávaná osobnost. Tou zůstal sir Hillary až do své smrti v lednu 2008 (Norkej zemřel v roce 1986).

První pokusy už ve 20. letech

Ještě začátkem 20. století byl Himálaj, jehož hřeben je dlouhý 3000 kilometrů a široký 180 až 350 kilometrů, až na malé výjimky naprosto neprozkoumaný. První pokusy o zdolání Everestu se datují od roku 1921 a jsou spojeny se jménem Brita George Malloryho.

Ten uskutečnil několik pokusů, ten poslední v roce 1924 společně s Andrewem Irvinem. Při něm oba horolezci zahynuli a dodnes nebylo objasněno, zda před svou smrtí dosáhli vrcholu. Dveře svým následovníkům otevřeli až Hillary s Norkejem.

První úspěšnou ženou byla Japonka Junko Tabeiová v roce 1975, prvním českým pokořitelem se o 16 let později stal Leopold Sulovský. Mezitím v roce 1978 vystoupili na královskou horu bez použití kyslíkového přístroje Ital Reinhold Messner s Rakušanem Peterem Habelerem. Dva roky poté uskutečnil legendární Messner první sólo výstup.

Dnes je problémem odpad

Ze 17 možných cest a jejich variant k vrcholu Everestu jsou běžně používané jen dvě z nich. Sezóna, kdy jsou podmínky obvykle nejvhodnější pro výstup, trvá od dubna do května.

V posledních letech prudce stouplo komerční využití výstupů, jehož negativním důsledkem jsou prázdné kyslíkové lahve, provazy, stany a další tuny odpadu, které tu po sobě zanechávají jednotlivé expedice. Nejvyšší himálajský vrchol tak již dávno nepředstavuje ideál panenské přírody, jak jej v roce 1953 spatřili Hillary s Norkejem.