„Udělal jsem pro mě velice obtížné rozhodnutí a rezignuji na funkci prezidenta,” uvedl Nazarbajev v projevu přenášeném televizí a poté podepsal dekret, jímž se s platností od 20. března vzdává všech pravomocí hlavy státu. Podle prezidenta nastal čas, aby moc v zemi převzala nová generace lídrů.

Kdo zemi přesně povede, není jasné.

Osmasedmdesátiletý Nazarbajev je považován za prototyp postsovětského autoritářského vůdce, který obsadil vrcholné státní funkce svými spojenci, tvrdě pronásleduje opozici a kontroluje média. V čele nezávislého Kazachstánu byl od vytvoření prezidentského úřadu v roce 1991. Byl také nejdéle sloužící hlavou státu v bývalých sovětských republikách a zároveň patřil i mezi deset nejdéle vládnoucích hlav států s výjimkou monarchů.

Už 22. června 1989 stanul v čele Kazašské SSR, když se stal prvním tajemníkem ÚV kazašské komunistické strany. Poté, co Nejvyšší sovět Kazašské SSR schválil 1990 zákon o ustavení funkce prezidenta republiky. V prosinci 1991 pro něj ve všelidových prezidentských volbách hlasovalo přes 90 procent voličů.

Od reformátora k autokratovi 

V prvních letech po zániku SSSR měl Nazarbajev pověst reformátora. Za své dlouhé vlády v Kazachstánu uskutečnil tržní reformy, přilákal zahraniční investice za více než 170 miliard dolarů. Kazašská ekonomika patří k největším ve střední Asii, růst hrubého domácího produktu přitom dosahuje vývozem surovin. K hlavním tahounům se řadí ropný sektor, ale i další odvětví, především výroba, zemědělství a doprava. Kromě ohromných zásob ropy má země také velké zásoby nerostů a kovů. i zachoval náboženskou a národnostní stabilitu převážně muslimské země.

Od roku 1995, kdy více soustředil moc ve svých rukou, čelil obvinění z autoritářství a omezování práv opozice. Ve volbách byl vždy zvolen.

V referendu v dubnu 1995 si dal schválit prodloužení prezidentského mandátu do roku 2000. I po jeho uplynutí, byl však zvolen. V Kazachstánu není zákon, který by omezoval, kolikrát může jeden člověk kandidovat.

Když poslanci v roce 2007 schválili, že může být prezidentem neomezeně dlouho, Nazarbajev to odmítl, v roce 2012 opět s velkou převahou vyhrál prezidentské volby. Popáté byl zvolen prezidentem v dubnu 2015, kdy získal rekordních 97,7 procenta hlasů.

Odcházení 

V březnu 2017 Kazachstán schválil ústavní změny, které Nazarbajev sám navrhl a které přenesly část prezidentských pravomocí na vládu a parlament.