Cílem dohody je ukončit desítky let napětí kvůli jmenování biskupů, které přispěly k rozdělení čínské církve a ztížily snahy o zlepšení bilaterálních vztahů. Zhruba 12 miliónů čínských katolíků je rozděleno na členy provládního sdružení, které je mimo papežovu autoritu, a podzemní církev, věrnou papeži.

Podzemní kněží a farníci jsou často zatýkáni a čelí obtěžování. František - a před ním papež Benedikt XVI. - se snažil sjednotit obě komunity, poznamenala agentura AP.

Svatý otec uznal, že obě strany v jednáních musely ustoupit a že členové podzemní čínské církve "budou trpět" v důsledku dohody, jejíž text nebyl zveřejněn. „Je pravda, že budou trpět. Dohody se vždy musí přetrpět,“ řekl.

Spor o jmenování biskupů byl hlavním kamenem úrazu při obnovení diplomatických vztahů, přerušených před téměř sedmi desetiletími po uchopení moci čínskými komunisty. Vatikán trval na papežově právu jmenovat biskupy, Čína to odmítala jako porušení své svrchovanosti. Kvůli sporu Čína po léta povyšovala vlastní biskupy bez papežova souhlasu, někteří z nich byli exkomunikováni z církve.