Litviněnko zemřel v listopadu 2006 v Londýně na otravu radioaktivním poloniem. Před smrtí obvinil z otravy tehdejšího ruského prezidenta Vladimira Putina. Aféra poškodila vztahy mezi Británií a Ruskem. Londýn požadoval v rámci vyšetřování vydání ruského agenta, nyní poslance parlamentu Andreje Lugového, ale Moskva to odmítla.

Tajnou depeši poslanou do USA z amerického velvyslanectví v Paříži zveřejnil britský list The Guardian. Z listu dnes citovala agentura Reuters. Depeše s datem 26. prosince 2006 informuje o rozhovoru zvláštního Putinova vyslance Anatolije Safonova s velvyslancem USA pro boj s terorismem Henrym Crumptonem. Rozhovor se odehrál na pařížském velvyslanectví.

"Safonov prohlásil, že ruské úřady v Londýně měly informace a sledovaly osoby, které do města dopravovaly radioaktivní látky, ale předtím, než se otrava stala, jim Britové řekli, že (tyto osoby) jsou pod kontrolou", uvádí se v poznámce zaměstnanců ambasády. Podle ní Safonov naznačil, že Kremlin v případu Litviněnkovy smrti nemá prsty, další vysvětlení ale nepodal. O názoru Crumptona nebo americké vlády se depeše nezmiňuje.

Dokument se na veřejnosti objevil několik dní poté, co Moskva kritizovala Londýn za způsob, jak nakládal s případem údajné ruské špionky, kterou Britové zadrželi pro podezření ze špionáže. Mladá Ruska se proti rozhodnutí britských úřadů vyhostit ji ze země odvolala.

Britský list The Guardian o amerických diplomatických depeších týkajících se aféry Litviněnko informoval nejméně jednou. Diplomatickou poštu týkající se této věci zveřejnil 2. prosince. Podle tehdejších zpráv z ní vyplývá, že Putin, nynější ruský premiér, podle amerických diplomatů pravděpodobně předem věděl o operaci, při které Litviněnko zavražděn