Start byl z důvodů špatného počasí či technických problémů v posledních dvou týdnech několikrát odložen, v pátek dokonce jen pár hodin před startem v okamžiku, kdy již byla posádka v kokpitu vesmírného stroje. Při tomto posledním pokusu o vyslání astronautů z planety se proti postavily problémy s čidlem v palivové nádrži.

Sobotní start mise byl naplánován na 17:15 středoevropského času a raketoplán v tomto čase skutečně odstartoval. Start i první část letu proběhla bez větších problémů.

Let podle plánu

Přibližně dvě minuty po startu se od raketoplánu oddělily dvě pomocné startovací rakety, po více než osmi minutách hlavní palivová nádrž. Necelých devět minut po startu Atlantis vstoupil na oběžnou dráhu kolem Země. Již minutu po startu raketoplán dosáhl rychlosti téměř 6000 kilometrů v hodině.

"Všechny systémy fungují normálně," uvedl Kyle Herrin, komentátor z NASA. Po vstupu na orbitu raketoplán zažehl dva své motory, které slouží pro manévry v kosmu a začal směřovat k ISS. U ní by měl přistát v pondělí ve 12:46 SELČ.

Tzv. startovací okno je závislé na poloze vesmírné stanice ISS na oběžné dráze. Nynější skončí právě v sobotu, pak by již poloha vesmírného kolosu nebyla pro přistání raketoplánu příznivá.

Další startovací okno by nastalo až koncem měsíce. V takovém případě by však musel NASA udělat výjimku ze svých pravidel a vypustit raketoplán v noci. Tomu se doposud vyhýbal. Pokud by Úřad na výjimku nepřistoupil, další start by byl možný až v závěru října.

Pokud by Atlantis v sobotu neodstartoval, dostal by přednost ruský Sojuz, jehož start je naplánován na 18. září. Sojuz dopraví na ISS kromě dvou kosmonautů také vesmírnou turistku.

Cílem mise raketoplánu Atlantis je obnovit práce na dostavbě vesmírné stanice.