Falcon 9 už v minulosti dokázal přistát na plošině v moři i na pevnině. Poprvé se takto dokázal vrátit a vertikálně přistát na pevnině 21. prosince 2015, první pokusy s návratem prvního stupně byly v roce 2013 neúspěšné. Třikrát se podařil návrat na loď na moři. Nedělní návrat byl již osmý. První stupeň rakety hladce dosedl v Kennedyho vesmírném středisku na floridském Mysu Canaveral.

Majitel společnosti Elon Musk umístil snímek z přistání na internet a doplnil ho poznámkou „Baby came back“ (děťátko se vrátilo).

Firmě se už podařilo zvládnout technologii návratu prvního stupně, zatím ale žádný z navrátivších se prvních stupňů nebyl opakovaně využit. K tomu by mělo dojít letos na jaře. Sobotní start nosiče byl odložen, ale v neděli Falcon 9 vzlétl podle plánu a podesáté vynesl do vesmíru nákladní loď Dragon s více než dvěma tunami zásob. První stupeň se pak vrátil na zemi.

Raketa tentokrát startovala ze startovací rampy LC-39A, odkud před 48 lety vynesl Saturn V kosmickou lodí Apollo 11 s Neilem Amstrongem, který se stal prvním člověkem, jenž stanul na měsíci. Obvyklou rampu SLC-40 nebylo možné využít, protože se ji ještě od loňské exploze rakety nepodařilo opravit.

Raketa Falcon 9 před startem

Raketa Falcon 9 před startem

FOTO: Uncredited, ČTK/AP

Lety společnosti Space X byly od září pozastaveny, když 1. září 2016 před startem na rampě explodovala raketa Falcon 9 při plnění nádrží tekutým kyslíkem. [celá zpráva]

Nosné rakety, které se dokáží vrátit na Zemi, a mohou tak být znovu použity, významně zlevní cesty do vesmíru a posunou tak kosmonautiku přes další milník.