Glenn byl poslední týden hospitalizován v nemocnici Wexner v Columbusu v Ohiu, která se specializuje na rakovinu. Zemřel obklopen svými dětmi a manželkou, s níž žil 73 let. Podle britské BBC bude pohřben na hřbitově Arlington ve Virginii.

„I když vyletěl daleko do vesmíru a na výšiny Kapitolu, jeho srdce se nikdy nepustilo ohijských kořenů. Hodně štěstí, Johne Glenne!“ citovala BBC ohijského guvernéra Johna Kasiche.

„Naše země ztratila legendu,” prohlásil prezident Barack Obama. „Když John Glenn odstartoval z mysu Canaveral v roce 1962, pozdvihl naděje národa. Když se jeho loď o několik hodin později vrátila zpět, tak jako první Američan na oběžné dráze kolem Země nám připomněl, že s odvahou a duchem objevitelů neexistuje žádná výšková hranice pro to, co společně můžeme dosáhnout,” dodal.

Dnes jsme ztratili průkopníka letectví a kosmonautiky. Byl hrdinou a inspiroval generace objevitelů.

Glenn byl posledním žijícím členem posádky skupiny Mercury 7, která zahájila americký vesmírný program. Tato skupina pilotů od května 1961 do května 1963 pilotovala raketoplány ve stejnojmenném programu jako první američtí astronauti.

Kromě Glenna v ní byli Scott Carpenter, Gordon Cooper, Gus Grissom, Wally Schirra, Alan Shepard a Deke Slayton. Na motivy knihy Toma Wolfea o této skupině vznikl v roce 1983 film Správná posádka, kde Glenna ztvárnil herec Ed Harris.

V malé kabině kosmické lodi Friendship 7 odstartoval podplukovník Glenn do vesmíru 20. února 1962. Za čtyři hodiny a 56 minut uskutečnil tři oblety planety. Během letu musel přejít na ruční ovládání, a navíc zavládly obavy z oddělení ochranného tepelného štítu lodi. Glenn nakonec bezpečně přistál v Atlantiku u Bahamských ostrovů a stal se z něj národní hrdina. „Bylo mi jasné, že se něco trhá na okraji kabiny. Hořící kousky se trhaly a svištěly kolem okénka… Když se to tak vezme, mohl to být velmi ošklivý den,” shrnul lakonicky svůj historický let.

O něco dříve než Glenn se do vesmíru podívali už Shepard a Grissom, ti se však v kosmických lodích svezli pouze po balistické dráze. Až Glennův let na palubě Friendship 7 se vyrovnal výkonu sovětského kosmonauta Jurije Gagarina. Ten naši planetu obletěl už 12. dubna 1961.

Glenn, který do vesmíru letěl ještě jako 77letý, 25 let pracoval jako demokratický senátor za stát Ohio.