V rámci projektu, který je znám jako Spaceguard (Vesmírná hlídka), nařídil Kongres v roce 1998 vesmírné agentuře vyhledat 90 procent objektů v blízkosti Země, které mají v průměru kilometr nebo více. Výzkum, který nyní skončil, zmapoval 93 procent takových těles, řekla na konferenci amerického svazu geofyziků astronomka Amy Mainzerová, která pracuje v pasadenské laboratoři NASA.

Vědci používali nedávno vysloužilý širokoúhlý infračervený teleskop WISE, který pátral po běžně neviditelných vesmírných objektech a dalekých galaxiích. Astronomové také v blízkosti Země objevili asi 20 500 menších asteroidů.

Předchozí studie odhadovaly, že existuje asi 36 000 až 100 000 těles, které mají v průměru 100 metrů. "I ty mohou uštědřit pořádnou ránu," řekla Mainzerová. Nicméně dodala, že podobný "náraz není velmi pravděpodobný".

Protiopatření stále neexistuje

Dopady velkých asteroidů se ale v minulosti již staly. Asteroid či kometa o průměru pěti až deseti kilometrů narazila do Země před 65 milióny let. Srážka vyvolala celosvětové klimatické změny, které vedly k vyhynutí dinosaurů a dalších zvířat.

"Víme, že něco tak velikého by mohlo vyhladit téměř celý život na Zemi," vysvětlila Mainzerová.

Vědci nyní využívají archivovaná pozorování WISE, aby označili potenciálně nebezpečná tělesa, jejichž oběžná dráha je do vzdálenosti 7,4 miliónu kilometrů od Země. Doposud ale podle Reuters neexistuje plán, co dělat v případě, že se objeví asteroid v kolizním kurzu se Zemí.

Technologicky je ochrana Země možná

Bývalý astronaut Rusty Schweickart a šéf společnosti B612 Foundation, která se zabývá předvídáním a předcházením katastrofických dopadů asteroidů, ale počátkem listopadu prohlásil, že lidstvo má k dispozici technologické možnosti, aby se uchránilo před dopadem asteroidu.

Tou nejlepší je podle něj vyslání robotické sondy, která asteroid vychýlí z dráhy. Další možností je použít hrubou sílu, tedy vystřelit zneškodňující raketu. Existuje také koncept nazývaný "zrcadlová včela", kdy roj minidružic nasměruje pomocí zrcadel sluneční svit do jednoho bodu tělesa, čímž ho zahřejí a vyvolají vypařování, tedy jakýsi raketový pohon asteroidu.