Třiasedmdesátiletý McCain se uchází o zvolení do pátého funkčního období. V minulosti často v Senátu vystupoval jako solitér, který neváhal spolupracovat s demokraty. V současné kampani, kterou poznamenala řada úspěchů silně konzervativního hnutí Tea Party, ale začal podporovat některé návrhy, které dříve odmítal.

Arizonský senátor se postavil například za tvrdší přístup proti nelegálním přistěhovalcům, přestože v Kongresu spolupracoval s demokraty na vytvoření pravidel, která by pobyt přistěhovalců v USA legalizovala. McCain také podpořil dokončení pohraničního plotu, který má bránit přílivu migrantů z Mexika, přestože před třemi lety projekt označoval za zbytečný.

Kandidáti s podporou Tea Party v předchozích republikánských primárkách často uspěli na úkor sloužících zákonodárců.