Houba Cryptococcus gattii se přenáší vzduchem a obyčejně ohrožuje jen pacienty s transplantacemi, AIDS nebo s jinými poruchami imunitního systému. Nyní však geneticky zmutovala.

„Tato nová houba vyvolává obavy, protože se zdá, že může ohrozit i zdravé lidi,“ uvedl Edmond Byrnes z Duke University v Severní Karolíně.

„Z našich zjištění vyplývá, že pravděpodobně bude pokračovat její šíření i do dalších oblastí,“ uvedli vědci ve studii zveřejněné v žurnále PLoS Pathogens. Ze studovaných 21 případů nákazy odhadují, že nový virus s sebou nese 25procentní úmrtnost.

Zmutovanou verzi houby evidovali od roku 1999 převážně na ostrově Vancouver Island v Tichém oceánu. Mezi lety 2003 a 2006 se však Cryptococcus gattii rozšířila i na pevninu do Britské Kolumbie a později dál do států Washington a Oregon. Odborníci se obávají, že nepotrvá dlouho, než se dostane do severní Kalifornie.

Symptomy se u lidí i zvířat projeví po dvou týdnech a déle od styku s ní. Patří k nim kašel, bolest hrudníku, dýchavičnost, bolesti hlavy, horečka, ztráta hmotnosti a nadměrné pocení v noci.

Kromě lidí byla nákaza potvrzena u koček, psů, ovcí a alpak.