Sotomayorová, které je 55 let, byla až dosud soudkyní federálního odvolacího soudu v New Yorku. Do této funkce ji v roce 1998 jmenoval bývalý demokratický prezident Bill Clinton. Mezi federální soudce ji v roce 1991 vybral republikánský prezident George Bush starší.

Soudci nejvyššího soudu USA jsou jmenováni doživotně, mohou se ovšem rozhodnout své místo opustit sami. Nyní se jedno z devíti křesel uvolní poté, co odejde na odpočinek dlouholetý člen nejvyššího soudu David Souter. Tento záměr hodlá naplnit ještě letos v létě.

Sotomayorová je považovaná za umírněnou liberálku. Po jejím příchodu se dosud převládající konzervativní orientace nejvyššího soudu patrně příliš nezmění, protože rovněž Souter se řadí mezi liberály. Konzervativní orientace převládá v sestavě od doby, co tribunál dvakrát doplnil Obamův předchůdce, republikán George Bush mladší.