Otřesy půdy, které se ozvaly v 6:39 místního času (v pondělí ve 22:39 SEČ), měly epicentrum v Tichém oceánu asi 350 kilometrů východně od hlavního japonského ostrova Honšú. Zatímco japonský meteorologický ústav stanovil sílu zemětřesení na 6,9 stupně Richterovy škály, americký geologický úřad až na 7,2 stupně.

V městě Ofunato v prefektuře Iwate, asi 400 kilometrů severně od Tokia, byla v 7:26 místního času zaznamenána třiceticentimetrová vlna tsunami, následovaná půlmetrovou vlnou v 7:35 místního času. Vlny do 30 centimetrů zaregistrovala i další města v prefekturách Iwate, Aomori a Mijagi.

V prefektuře Iwate bylo při pobřeží preventivně evakuováno na 400 domů, žádné škody však nebyly hlášeny. Místní úřady rovněž nařídily rybářským lodím držet se na otevřeném moři, aby je vlny nemohly hodit na břeh. Dočasně byl také přerušen provoz rychlovlaku mezi Tokiem a severovýchodním Japonskem kvůli bezpečnostním kontrolám, ani zde však nebyly žádné problémy odhaleny.