Sonda, kterou vynesla do kosmického prostoru raketa Atlas V, nese název Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) a jejím hlavním úkolem má být vyhledání nejvhodnějších míst pro budoucí přistání robotů a posléze i lidí na Marsu.

Projekt v hodnotě 720 miliónů dolarů (asi 17,3 mld. Kč) je prvním krokem na cestě k uskutečnění cíle vytyčeného prezidentem Georgem W. Bushem, podle něhož by měly nové kosmické lodi vyrazit k Marsu s lidskou posádkou nejpozději v roce 2020.

Sonda MRO by se měla dostat na oběžnou dráhu kolem Marsu v březnu 2006 a od listopadu téhož roku zahájit zkoumání povrchu planety. Sloužit jí k tomu má mimo jiné i kamera s největší rozlišovací schopností, jakou NASA dosud do vesmíru vyslala. Kamera má být schopna rozlišovat z výšky 320 kilometrů předměty o velikosti psacího stolu.

Dalším úkolem sondy MRO bude přispět k rozluštění stále nezodpovězené otázky vody na Marsu. Vědci doufají, že jim sonda pomůže získat údaje, které by určily, jak dlouho byla v minulosti na povrchu planety voda, zda umožnila vznik nějaké formy života a zda případně podzemní zásoby vody usnadní vybudování stálé základny člověka na této planetě.