Podrobné prozkoumání trhliny na spodní části stroje, provedené  s pomocí laseru, odhalilo, že úlomek izolační pěny prosekl po startu dvě žáruvzdorné dlaždice, silné zhruba 2,5 centimetru, a porušil roh třetí. Šrám je dlouhý devět centimetrů a široký pět centimetrů.

Dlaždice poškodil 58 sekund po startu kus uvolněné izolační pěny z přídavné palivové nádrže, a ne led, takže je poškození přece jen méně závažné. Kus pěny o velikosti grapefruitu ale mohl být pokryt ledem.

Experti NASA nyní situaci vyhodnocují a do úterý rozhodnou, zda pošlou astronauty na dodatečný čtvrtý výstup do volného prostoru, aby poškozené obtížně přístupné místo u podvozku opravili.

Laserový záběr poškozeného tepelného štítu. Foto: REUTERS/NASA

"Díky celé posádce za skvělou práci při sbírání dat," ocenilo řídicí středisko Barbaru Morganovou a Tracy Caldwellovou, které použily k průzkumu poškozené místa robotickou paži na jejímž konci byl laser. Prohlédly i čtyři další poškozená místa, kde ale nehrozí tak velké nebezpečí. Oblast u podvozku se při návratu zahřeje na více než 1200 stupňů Celsia. Pokud by poškození bylo příliš velké, hrozila by podobná katastrofa, jaká postihla Columbii.

O problému s uvolňováním pěny ze závěsníků nádrže se ví, přesto se jejich výměna za titanové, nevyžadující pěnovou izolaci, uskuteční až v příštím roce.

V pondělí čeká astronauty druhý výstup do kosmického prostoru, při němž budou opravovat gyroskop orbitální stanice ISS. Pomáhají také s opravou hlavního počítače, který zkolaboval při misi předchozího raketoplánu po instalaci nových panelů slunečních baterií a nyní opět vypadl.