Při tříhodinovém experimentu, podniknutém o pondělním večeru, obří balón nejprve vynesl "létající talíř" do výše 37 kilometrů, odkud jej raketový motor během necelých dvou minut a rychlostí čtyřnásobku rychlosti zvuku dostal skoro 55 kilometrů vysoko. Při následné fázi se padák o průměru 30,5 metru sice podařilo vypustit, avšak plně se nenafoukl a při pokusu byl vážně poškozen.

Podobně skončil i první let podniknutý koncem loňského června, kdy se padák hned na počátku roztrhl, a tak stroj tvrdě dopadl na vodní hladinu.

Experti NASA mezitím konstrukci padáku pozměnili a zesílili, avšak problém se úplně vyřešit nepovedlo.

Na padáku budou záviset životy posádky letu na Mars

Padák je považován za klíčový prvek pro úspěch budoucích misí s lidskou posádkou na "rudou planetu", a tak údaje z pondělního letu mají být důkladně vyhodnoceny.

"Až budeme opravdu připraveni vyslat lodě s lidskou posádkou na Mars, budeme vědět, že systém funguje, jak má, protože mise na něm bude záviset. Právě proto tyto testy pořádáme," vysvětlil Dan Coatta z NASA podle agentury AFP.

Další zkoušky "létajícího talíře" o průměru 4,7 metru a hmotnosti 3,2 tuny se plánují na léto příštího roku. Výška a rychlost, v níž se zkušební lety odehrávají, mají napodobit podmínky panující na Marsu.

Vývoj brzdícího zařízení trvá pět let a dosud podle agentury Reuters přišel na 230 miliónů dolarů (asi 5,6 miliardy Kč). Konečným cílem programu je start pilotované vesmírné lodi do roku 2035 a měkké přistání na "rudé planetě", připomněla agentura TASS.