Americký Národní úřad pro letectví a vesmír (NASA) vyslal v roce 1999 sondu Stardust k proudu prachu, který za sebou nechala kometa Wild-2. Aparát vzorky prachu z komety nabral do jednoho z kolektorů, do druhého pak zachytil částečky, které jsou podle astronomů zřejmě mezihvězdným prachem.

Sonda náklad odebraný v dráze komety dopravila na Zemi v roce 2006, od té doby ho analyzovali vědci za internetové pomoci 30 000 dobrovolníků z řad odborné veřejnosti.

Třídění vzorků a jejich analýza připomínaly hledání jehly v kupce sena, neboť většina částeček, navíc menších než tisícina milimetru, nebyla to, co vědci hledali. Nakonec našli sedm vzorků, jejichž původ byl stanoven v mezihvězdném prostoru.

Každá částečka má jiný původ

Mezihvězdný prach se liší od toho, co dosud vědci očekávali. Každá ze sedmi částeček má nejen vlastní chemické složení, ale má i jiné rozměry. Astronomové tak vycházejí z toho, že každá má odlišný původ.

Objev mezihvězdného prachu považují astronomové za významný, neboť je oknem do několika miliard let vzdálené minulosti, když vznikala sluneční soustava.