Soustavu objevil vesmírný dalekohled Kepler, který ve vesmíru hledá planety podobné Zemi. Vědci ji proto nazvali Kepler-11. "Je pozoruhodně kompaktní, pozoruhodně plochá, je v ní pozoruhodně vysoký počet velkých planet obíhajících blízko jejich hvězdy - vůbec jsme nevěděli, že takové systémy existují," podotkl výzkumník NASA Jack Lissauer.

V soustavě Kepler-11 je podle vědců nejméně šest planet. Všechny jsou větší než Země. Největší se velikostí podobají Uranu a Neptunu. Planeta nejbližší tamnímu slunci je u něj desetkrát blíže než Země u Slunce. "Pět planet je blíže tamní hvězdě než jakákoliv planeta našemu Slunci. I šestá planeta je ale hodně blízko," podotkl Lissauer.

Planety podle něj patří mezi nejmenší tělesa tohoto typu nacházející se mimo sluneční soustavu, tedy takzvané exoplanety. Tvoří je směs hornin a plynů, možná obsahují i vodu.

Kepler sleduje oblast u souhvězdí Labutě a Lyra

Dalekohled Kepler, jenž soustavu objevil, je první sondou vyslanou americkým Národním úřadem pro letectví a vesmír (NASA), která dokáže najít planety o velikosti Země obíhající okolo hvězd, jako je Slunce. Dalekohled obíhá okolo Slunce a sleduje oblast poblíž souhvězdí Labutě a Lyra. Po obyvatelných planetách přitom pátrá v okolí asi 156 000 hvězd.

Vědci z NASA oznámili, že Kepler dosud objevil 1235 potenciálních planet. "Našli jsme více než 1200 kandidátů na planety - to je více, než kolik lidé zatím objevili dohromady. Jsou to sice jenom kandidáti, jsem ale přesvědčen, že je v příštích měsících a letech potvrdíme," podotkl výzkumník NASA William Borucki.

Z potenciálních planet dosud nalezených dalekohledem Kepler je 68 zhruba stejně velkých jako Země, 288 pak o něco větších, ale stále velikostí blízko Zemi. Zhruba padesátka možných planet se nachází v obyvatelné vzdálenosti od jejich sluncí, pět je přitom zhruba stejně velkých jako Země.

Astronomové pátrají po planetách mimo sluneční soustavu už asi 15 let, zatím jich objevili asi 500. Většina z nich je ale velmi velká, jejich hmotnost je 13krát až 25krát větší než hmotnost Země.