Alvin, zkonstruovaný roku 1964 v oddělení aplikovaných věd společnosti Litton industries, se během své dlouhé existence podílel na celé řadě akcí, z nichž některé svého času plnily přední stránky světových novin a magazínů.

Už dva roky po svém dokončení například pomohl najít jadernou pumu, kterou ztratil americký bombardér u španělského pobřeží. Roku 1977 zase objevil hlubinné ekosystémy zcela nezávislé na slunečním světle. Podle některých vědců možný předobraz životních forem na jiných planetách či dokonce klíč ke vzniku života na Zemi. Méně populární, ale neméně významné byly také Alvinovy výpravy odkrývající tajemství zemské kůry pod oceánským dnem a řada dalších expedic.

Za svou předlouhou kariéru (která mimochodem představuje asi čtyřnásobek životnosti běžného osobního automobilu) prodělal Alvin mnoho rekonstrukcí. Zatímco na počátku kariéry mohl dosáhnout nanejvýš hloubky 1800 metrů, dnes je to 4500 metrů. Maximální rychlost je 3,4 kilometry za hodinu a s tříčlennou posádkou může v hlubinách zůstat až 72 hodin. Bezmála čtyřicetiletá ponorka už je přece jen dáma v letech, a tak se oceánografové v USA zamýšlejí nad tím, jak by měl vypadat stroj, který Alvina jednou nahradí.

Rodí se "nový" Alvin

Jeden Alvin II již sice vznikl koncem 60. let minulého století, nakonec však dostal jméno Sea Cliff. Koncept nazvaný New Alvin připravuje několik věhlasných institucí, mezi nimiž nechybí současný provozovatel Woods Hole Oceanographic Institution. Výsledkem je souhrn požadavků, z nichž na prvním místě je dále zvýšit provozní hloubku a dobu ponoření, zvýšení kapacity baterií, zlepšení výhledu posádky a samozřejmě i zcela nové elektronické palubní zařízení.

Za významné vědci považují vyřešení pohonu tak, aby neovlivňoval fyzikální, chemické ani biologické děje na zkoumané ploše. Toho všeho by se mělo docílit za současného snížení provozních nákladů. Vnější podoba nového Alvina by se ovšem od současného příliš nelišila. Při přibližně stejných rozměrech opět jde o kapkovitý hydrodynamický trup ukrývající kulovitou gondolu, která před drtivým tlakem hlubin ukrývá tříčlennou posádku.

Oceánografové doufají, že nová loď bude po vyřešení všech problémů souvisejících se stavbou (finanční nevyjímaje) stejně úspěšná jako Alvin, který se stal legendou již za svého života. Výzkumná ponorka Alvin za 40 let existence prodělala řadu rekonstrukcí. Nyní se uvažuje o stavbě stroje, který by ji nahradil.