"Vytáhněte tužky a začněte přepisovat školní učebnice," zažertoval na páteční tiskové konferenci Brown, šéf oddělení astronomie planet prestižního Kalifornského technologického institutu v Pasadeně.

Objekt se podle něj nachází "97 astronomických jednotek (14,4 miliardy kilometrů) od Země, je jeden a půlkrát větší než Pluto" a také dvakrát až třikrát vzdálenější od Slunce než devátá planeta.

Výzkum financovala NASA

"Planeta" 2003-UB313 byla vyfotografována výkonným digitálním fotoaparátem prostřednictvím Samuel-Oschinova teleskopu z hory Palomar na jihu Kalifornie. Výzkum financovala NASA.

Brown přiznal, že označení objektu, složeného patrně z kamene a ledu, za planetu patrně vzbudí mezi odborníky spory. Pokud ale 2003-UB313 není planetou, pak podle něj není planetou ani Pluto. Vědec již také navrhl pro nový objekt jméno, které ale musí ještě schválit Mezinárodní astronomická unie.

"Je to první potvrzený objekt větší než Pluto ve vnější části slunečního systému," řekl Brown.

Astronomové jsou ohledně rozměru tělesa zdrženlivější

Astronomové jsou ohledně rozměru tělesa zdrženlivější a na přesné velikosti tělesa, která se určuje podle jasu, se ještě neshodli. Na základě množství odráženého světla odhadli, že je rozměrově nejméně stejná jako Pluto, ale může být až jeden a půl krát větší, jak tvrdí Brown. Určení přesné velikosti potrvá podle vědců ještě nejméně půl roku.

Mnozí vědci upozorňují, že Pluto není planetou, nýbrž je součástí takzvaného Kuiperova pásu, ve kterém se shromáždily zbytky těles a objektů po vzniku sluneční soustavy. Z toho pásu obvykle vylétají také komety na své protáhlé eliptické dráhy kolem Slunce.

Brownův tým objevil loni ve stejné oblasti těleso, které nazval Sedna. Ta má průměr 1700 kilometrů, je menší než Pluto a v jejím případě se Brown neodvážil přiřknout jí status planety.

Zabezpečenou internetovou stránku prolomil hacker

Brown oznámil nynější objev v narychlo svolané tiskové konferenci, protože obdržel oznámení, že zabezpečenou internetovou stránku, kde se uchovávala data o novém tělese, prolomil hacker, který pohrozil, že informaci zveřejní.

Planetu vyfotografoval Brown s kolegy Chadem Trujillem z observatoře Gemini a David Rabinowitz z Yaleovy univerzity již v roce 2003, ale pohybující se těleso zjistili až letos v lednu po podrobné analýze snímků. Objekt unikal pozornosti analytiků tak dlouho, protože jeho oběžná dráha má jiný sklon než orbity ostatních planet.

Těleso přesahuje velikostí Pluto

"Pokud se nedopustili osudového omylu, pak jde o skutečný objev," citovala agentura AP Alana Sterna z Jihozápadního výzkumného ústavu v Boulderu ve státě Colorado. Dodal, že není překvapen objevem tělesa v takové vzdálenosti, nýbrž jeho velikostí přesahující rozměry Pluta.

Objev přišel jen den poté, co tým španělských astronomů objevil na samém okraji sluneční soustavy rovněž daleko za dráhou Pluta těleso o průměru asi 1500 kilometrů. Astronomové z andaluského astrofyzikálního ústavu pojmenovali těleso katalogovým názvem 2003 EL61. Také v tomto případě si ho všimli až dodatečně při prověřování starších záznamů objektů pohybujících se za oběžnou dráhou planety Neptun.