Palach se upálil 16. ledna 1969 na Václavském náměstí v Praze. Svým činem chtěl vyburcovat společnost, aby se nesmířila s vývojem po okupaci Československa vojsky Varšavské smlouvy. O tři dny později svým zraněním podlehl.

Palachův pohřeb se stal jednou z posledních velkých akcí, při níž lidé dali najevo nesouhlas s realitou, která nastala po konci demokratizačního procesu, takzvaného pražského jara. Protikomunistické protesty, které se konaly na konci 80. let vždy v polovině ledna, pak získaly název Palachův týden. Pomohly k pádu režimu vlády jedné strany.