K epidemiím tohoto onemocnění dochází zejména na středních školách, univerzitách, na kolejích, ve sportovních klubech apod. Onemocnění se totiž týká ve většině případů adolescentů a mladých dospělých.

Obvykle nosič roznáší bakterie na jiné osoby, aniž by tušil, že tak činí. Nikdo totiž přesně neví, kde a od koho bakterii získal ani kdy se stal nosičem.

Ve většině případů si tělo s meningokokem nějak poradí, ale za určitých okolností, které nejsou komplexně a jednoznačně známé, se bakterie dostanou z horních cest  dýchacích do krve a způsobí tzv. sepsi, kdy ji krev roznáší po těle.

Poté se jedná vždy o velmi závažný stav, který postihuje centrální nervový systém, způsobuje zánět mozkových obalů a končetin. V rámci záchrany života se pak dost často musí u pokročilé infekce končetiny amputovat.

Hrozba selhání životně důležitých orgánů

Meningokok způsobuje zvýšenou srážlivost krve, sraženiny následně ucpávají drobné cévy a způsobují tím ischémii (nedokrvení) až odumření tkání a orgánů. Současně se tím v krvi vypotřebují srážecí faktory a dochází ke krvácení. Jeho projevem je i krvácení pod kůži, objevuje se zvláštní vyrážka, která po zatlačení sklenicí nevymizí.

Další problém způsobují endotoxiny, které se nacházejí na povrchu meningokoků. Jejich množství je 100- až 1000násobně vyšší než u jiných bakterií. Množením meningokoků v krvi dochází i k většímu uvolňování nebezpečného endotoxinu, který má přímý negativní vliv na činnost srdce.

Toxin se z bakterií dokonce dál uvolňuje i po nasazení účinné antibiotické léčby, která bakterie usmrcuje. Následkem uvedených vlivů je selhání životně důležitých orgánů, včetně ledvin a plic.

Každý rodič by měl znát příznaky onemocnění

Jelikož u této závažné infekce rozhodují doslova minuty, je nutné, aby i rodiče znali příznaky tohoto onemocnění. Čím dříve lékaři nasadí léčbu, tím je větší šance na záchranu života i minimalizaci trvalých následků.

Základní projevy onemocnění jsou – horečka nad 38 stupňů, bolest hlavy, světloplachost, zvracení, ztuhlá šije a vyrážka, která po zatlačení sklenicí či jiným průhledným předmětem nevymizí. Zdaleka ne vždy se vyskytují všechny dohromady.

Má-li člověk některý z těchto příznaků, vždy je dobré udělat následující test.

Test určující nutnost okamžitého volání lékařské pomoci 
Nemocný se uloží na rovnou podložku, např. na postel bez polštáře s vystřenými (nataženými) dolními končetinami. Ohnutím hlavy vpřed mu zatlačíme bradu směrem k hrudníku. Pokud zareaguje bolestivě a ohne nohy v kolenou, je nutné okamžitě přivolat rychlou lékařskou pomoc.

K nezvratnému poškození organismu dojde často už za několik hodin od prvních příznaků. Ty přitom nemusí být nijak závažné ani specifické, onemocnění může být na začátku mylně považováno za běžnou virózu s nechutenstvím, nevolností a rýmou.

Průměrná doba konzultace lékaře je osm hodin od prvních příznaků a hospitalizace 13 hodin od prvních příznaků. Nemoc však může probíhat i rychleji.

Dítě, které je ještě odpoledne zdravé, může být již večer na hranici smrti. K úmrtí může dojít, i když rodič i lékař postupují rychle a správně, tak zákeřná tato bakterie může být.

Nejčastější rizikové faktory

Podle odborníků lze za rizikové faktory považovat věk, fyzickou zátěž, jinou nemoc oslabující imunitní systém, např. virózu, u adolescentů například diskotéku v zakouřeném prostoru, nevyspání, konzumaci alkoholu apod. K přenosu bakterie pak dochází u hromadných akcí typu koncertů či velkých sportovních událostí.

Vyšší riziko nákazy je v chladnějším ročním období, kdy lidé tráví čas ve větší koncentraci osob v uzavřených prostorách.

Ochrana je možná především v podobě očkování

Závažnou infekci způsobuje 5 typů bakterie – A, B, C, Y, W-135. V České republice i v Evropě je nejčastější typ meningokoka B, který je zodpovědný za více než 70 % infekcí, následuje typ C a méně častý je typ Y. V jiných zemích a na jiných kontinentech však mohou dominovat jiné druhy meningokoků.

V dnešní době je možná ochrana očkováním proti všem z nich, buď samostatnou vakcínou proti typu B od 2 měsíců věku (4 až 2 dávky podle věku), nebo 4valentní vakcínou proti zbylým typům (A, C, Y, W-135) jednou dávkou od 1 roku věku. Existuje i možnost aplikace starší vakcíny samostatně proti typu C.

Za základní preventivní opatření je pak považována i hygiena rukou a nesdílení sklenic s nápojem. Pokud už někdo v rodině onemocní, ostatním členům je podána antibiotická chemoprofylaxe (preventivní podání chemoterapeutik k zabránění vzniku infekčního onemocnění).