Popeleční středa je připomínkou pomíjivosti pozemského života, příležitostí věnovat pozornost trvalým, duchovním hodnotám. Na Popeleční středu žehná kněz při bohoslužbě popel připravený z jívových ratolestí požehnaných v předchozím roce při obřadech Květné neděle.

Poté uděluje věřícím popelec: každého označí popelem na čele a řekne přitom „Pamatuj, že jsi prach a v prach se navrátíš“ nebo „Obraťte se a věřte evangeliu“.

V podvečer bude ve Vatikánu sloužit mši papež František. V pražském kostele Nejsvětějšího Salvátora se uskuteční od 17:30 tradiční Popelec umělců. Vystoupí mimo jiné Eva Bublová a Jan Mikušek. Od 19:00 pak bude na stejném místě sloužit kněz Tomáš Halík mši s udílením popelce.

Příchodu postní doby předcházel masopust, který je naopak spojen se zábavami, průvody maškar, koledníků a konzumací jitrnic, jelítek, klobás, koláčků či alkoholu.

Popeleční středa zahájí zklidnění a přípravy na Velikonoce, které jsou nejdůležitějším svátkem křesťanů. Postní střídmost a odříkání v různých oblastech života křesťany provází 40 dní – výjimku tvoří jen neděle, které na památku Ježíšova zmrtvýchvstání zůstávají vždy slavnostním dnem.

Půst skončí 14. dubna Květnou nedělí, kdy začíná svatý týden před Velikonocemi. Květná neděle připomíná Kristův slavný vjezd do Jeruzaléma. Datum Velikonoc se odvozuje od velikonoční neděle, která je první nedělí po prvním jarním úplňku. Termín kolísá mezi 22. březnem a 25. dubnem. Letos velikonoční neděle připadá na 21. dubna.