Jihokorejská strana nejprve loni informovala, že se na veřejnosti delší čas neukázalo hned několik severokorejských pohlavárů. Náčelník generálního štábu Ri například chyběl u vítání atletů navrátivších se z Asijských her. Jihokorejská strana upozorňovala, že to je zvláštní vzhledem k tomu, že sportovci jsou většinou armádní příslušníci.

Později Jihokorejci informovali, že Ri nebyl přítomen na dvou vrcholných schůzkách a skončil kvůli údajné korupci na popravišti. Severokorejská agentura KCNA pouze v únoru nepřímo potvrdila, že Ri už nestojí v čele generálního štábu. Od té doby o něm nebyly zprávy.

Až nyní padlo jeho jméno v souvislosti s jeho jmenováním do hned tří vysokých funkcí. Ri se podle hlášení KCNA stal členem klíčových úřadů v čele země – zasedl v ústředním výboru strany, stal se náhradníkem v jeho politbyru a neposlední řadě je členem mocné ústřední armádní komise.