Nguyen byl ohromen tím, že někdo schovával jeho kosti tak dlouho, ale zároveň se radoval, že ruka bude jednou pohřbena spolu s ním. „Moc rád jsem ho zase viděl a dostal zpátky kus svého těla, skoro po půl století,“ řekl třiasedmdesátiletý Nguyen.

„Jsem hrdý, že jsem prolil vlastní krev za sjednocení vlasti. A měl jsem velké štěstí oproti spoustě přátel, kteří padli anebo se pohřešují,“ uvedl bývalý voják. Američtí vojáci ho zasáhli do ruky v říjnu 1966 během jedné léčky asi 75 kilometrů od města An Khê, kde nyní žije. Po přestřelce se tři dny skrýval ve skladu rýže, než ho americký vrtulník přepravil do vojenské nemocnice.

„Když mě zajali Američané, byl jsem jako ryba na krájecím prkénku. Mohli mě zabít, nebo spasit,“ vyprávěl. Zajatcovo pravé předloktí mělo barvu lilku, když si je prohlížel vojenský lékař, tehdy sedmadvacetiletý Axelrad. Aby infekce pacienta nezabila, rozhodl se uříznout mu ruku nad loktem.

Dr. Sam Axelrad s kostmi z ruky, kterou amputoval v roce 1966

Dr. Sam Axelrad s kostmi z ruky, kterou amputoval v roce 1966.

FOTO: Mike Ives, ČTK/AP

Po amputaci se Nguyen osm měsíců zotavoval a dalších šest pomáhal americkým doktorům. Po zbytek války nabízel ve městě zdravotní služby, poté pracoval pro místní vládu a na penzi odešel na své rýžoviště.

„Asi předpokládal, že ho zavřeme do nějakého tábora pro válečné zajatce. Určitě ho velmi překvapilo, že jsme se o něj postarali,“ mínil Axelrad.

Amputovanou ruku pak dostal od kolegů, kteří kosti předloktí vyvařili a znovu složili, než je předali jako upomínku na dobře vykonaný zákrok.

Neobvyklý suvenýr ve vojenském tlumoku skončil na roky v komoře spolu s dalšími věcmi, které Axelrad nechtěl ani vidět, aby si nepřipomínal válečné zážitky.

Veteráni suvenýry vracívali

Na světlo je vytáhl až v roce 2011 – a loni v létě odletěl do Vietnamu, aby zkusil vyhledat muže, kterému ruka patřila. Při prohlídce starého válečného bunkru se seznámil s vietnamským novinářem, kterého příběh zaujal natolik, že sepsal článek s velikou publicitou. A tak se o Američanovi s rukou dočetl Nguyenův švagr a ozval se autorovi článku, který zařídil i pondělní schůzku. Na ni doktor přicestoval se svými dvěma syny a dvěma vnoučaty.

„Nemohl jsem uvěřit, že americký doktor sebral mou zanícenou ruku, odstranil maso, vysušil, vzal si ji domů a schovával více než 40 let. Nemyslím, že je to suvenýr, který by chtěla mít většina lidí. Ale těšil jsem se, že ho zase uvidím a že dostanu své kosti zpět,“ řekl Nguyen, než hosty pohostil a popovídal si o uplynulých dobách. „Jsem moc rád, že si dokázal život zařídit,“ dodal Axelrad.

Vietnamská válka skončila v roce 1975. Padlo v ní okolo 58 tisíc Američanů a asi tři milióny Vietnamců. Expert na vietnamskou válku John Ernst připouští, že ví o několika amerických veteránech, kteří navštívili Vietnam, aby vrátili osobní věci bývalým nepřátelům. „Je to fascinující úkaz a vždy mě zajímají motivy takového gesta.“