Japonský meteorologický ústav uvedl, že epicentrum zemětřesení se nacházelo v Tichém oceánu asi 210 kilometrů od břehů severojaponského ostrova Hokkaidó a že otřesy vycházely z hloubky pouhých deseti kilometrů.

Tsunami se očekávala v prefekturách Aomori, Iwate a Hokkaidó.

Před rokem, 11. března, zasáhlo Japonsko mohutné zemětřesení o síle 9,0 stupně Richterovy škály následované až 40 metrů vysokými vlnami tsunami, které si společně vyžádaly 20 000 obětí. Prefektura Iwate patřila tehdy k nejpostiženějším.