Scheel za války bojoval v letectvu a hned po ní se zapojil do politiky, když vstoupil do Svobodné německé strany (FDP).

Zemřel v úterý po dlouhé nemoci ve svém domovském městě Bad Krozingen.

Scheel působil ve vládě od začátku 60. let. Postupně zastával také funkce ministra zahraničí a vicekancléře. Po odstoupení Willyho Brandta v důsledku špionážní aféry jeho poradce Güntera Guillauma se Scheel stal v roce 1974 kancléřem a následně prezidentem. Nejvyšší úřad zastával pět roků.