Schabowski 9. listopadu 1989 vystoupil na tiskové konferenci, kde oznámil, že hranice mezi oběma německými státy jsou s okamžitou platností otevřeny. Ve skutečnosti se to mělo stát až následující den a s řadou omezení.

Schabowski si krátce před historickou tiskovou konferencí na lístek poznamenal, o čem a v jakém pořadí bude před novináři hovořit. Na konci si poznamenal: „Přečíst text ustanovení o cestování”.

Krátce předtím vedení východoněmecké komunistické strany (SED) schválilo nařízení, podle něhož smějí občané NDR vycestovat do západního Německa. Platit to však mělo jen za určitých podmínek a hlavně až od následujícího dne, tedy 10. listopadu, což ale Schabowskému uniklo, protože se klíčového zasedání osobně neúčastnil.

„Platí to ihned”

Šéfreportér deníku Bild Peter Brinkmann a zpravodaj italské agentury ANSA Riccardo Ehrmann se však na následné tiskové konferenci ptali, kdy usnesení vstoupí v platnost. Schabowski rozpačitě odpověděl legendárními slovy: „Platí to... pokud vím... je to ihned, neprodleně.” K berlínské zdi zamířily první davy lidí a bariéra mezi východoněmeckou metropolí a Západním Berlínem se stala ještě tu noc průchodnou.

Přiznal spoluvinu za chyby

Schabowski, který do komunistické strany vstoupil v roce 1952, se v roce 1989 postavil na stranu reformátorů a napomohl konci generálního tajemníka Sjednocené socialistické strany Německa Ericha Honeckera.

Jako jeden z nemnoha přiznal Schabowski po konci NDR spoluvinu za excesy z dob komunistické vlády.

Berlínský zemský soud Schabowského v srpnu 1997 odsoudil ke třem letům vězení, když ho shledal vinným ze spoluodpovědnosti za zabití lidí, jejichž smrt měl na vědomí komunistický režim. Odvolací soud verdikt potvrdil. V září 2000 byl Schabowski po necelém roce stráveném za mřížemi omilostněn.