"Naše pozorování spektrografem HARPS byla prováděna déle než čtyři roky. Odhalili jsme sice slabý, ale reálný signál pocházející od planety, která obíhá kolem hvězdy Alfa Centauri B jednou za 3,2 dne. Je to mimořádný objev, který si vynutil dosažení krajních možností naší techniky," komentoval objev švýcarský výzkumník Xavier Dumusque v magazínu Nature.

Hvězda Alfa Centauri patří k nejjasnějším hvězdám jižní oblohy a je nejbližším hvězdným systémem, který se nachází pouze 4,3 světelného roku od Sluneční soustavy. Ve skutečnosti je to trojhvězda, kterou tvoří Alfa Centauri A, Alfa Centauri B a vzdálenější známá Proxima Centauri.

Nově objevená planeta s hmotností jen o málo větší než Země obíhá kolem Alfa Centauri B, jež je podobná Slunci, ve vzdálenosti šest miliónů kilometrů. To je mnohem blíže než se nachází Merkur do Slunce. "Planeta tedy musí být příliš horká pro život, jaký známe," dodal Stéphane Udry ze ženevské observatoře. "Může to však být pouze jedna z mnoha planet v celé soustavě," poznamenal.

K objevu vedlo slabé houpání

Evropský tým planetu detekoval díky nalezení slabého houpání v pohybu hvězdy Alfa Centauri B, které je způsobeno gravitační silou obíhající planety, vysvětlila ESO. Tento pohyb je ovšem téměř neznatelný.

Již v 19. století astronomové spekulovali o planetách obíhajících kolem Alfa Centauri jako o možných nejbližších kolébkách života mimo Sluneční soustavu. Život tam ale zatím potvrzen nebyl.