Odpověď Obamovy administrativy na připojení Krymu k ruské federaci Tillerson označil za slabou. Washington měl podle něj v reakci na chování Ruska na Krymu a východě Ukrajině jednat rozhodněji a to i například nabídnutím vojenské pomoci.

Nominaci bývalého šéfa ropné firmy Exxon Mobile na post hlavy americké diplomacie zpochybňuje řada demokratických zákonodárců i někteří republikáni kvůli jeho blízkým vztahům k ruskému prezidentu Vladimiru Putinovi.

Tillerson během pondělní rozpravy uvedl, že sankce jsou "mocným nástrojem" proti agresivní ruské politice a označil ruské vojenské akce v Sýrii za porušení mezinárodního práva.

Samotného Putina však válečným zločincem nazvat odmítl. Na přátelské vztahy v příštím prezidentském období to nicméně Tillerson podle svých slov nevidí. „Rusko je silou, s níž je třeba počítat. Je důležité s ním vést dialog. Ale chceme, aby se (vztahy) zhoršily, nebo si Rusko zaslouží jiný přístup? Přáteli nikdy nebudeme, nesdílíme stejné hodnoty,“ řekl budoucí šéf americké diplomacie.