Prokuratura žádala pro sedmačtyřicetiletého Sterlinga mnohaletý trest, neboť podle ní vyzrazením informací reportérovi Jamesi Risenovi ohrozil život několika lidí a celou akci odsoudil k nezdaru. Obhájci se snažili, aby Sterling vyšel od soudu s podmínkou. Soud se nakonec přiklonil k trestu, který je v USA vnímán jako úspěch žalujících federálních orgánů.

CIA chtěla podle informací, které Risen zveřejnil v roce 2006 ve své knize State of War (Válečný stav), pomocí ruského vědce podstrčit Íráncům úmyslně chybné plány na výrobu jaderných komponentů. Podle Risena se mohla ale akce obrátit v neprospěch USA, pokud by se Teheránu podařilo odfiltrovat pravdivé informace od těch mylných, a nakonec tak získat návod k výrobě dotyčných součástek.

Risen svůj zdroj nikdy neprozradil a federální ministerstvo spravedlnosti nemělo žádný přímý důkaz, že by informace vyzradil právě Sterling. Podle státních zástupců byl ale jediný, který je měl k dispozici.