Je to poprvé, co byly pozůstatky lidské přítomnosti na Měsíci zpozorovány z jeho oběžné dráhy. Fotografie byly zveřejněny ve stejné době, kdy si svět připomíná 40. výročí prvního přistání člověka na povrchu Měsíce.

Na snímku místa, kde před 38 lety přistál lunární modul Antares v rámci mise Apollo 14, jsou vidět zanechané vědecké přístroje a stopy astronautů.

Snímky pořídila lunární družice Lunar Reconnaissance Orbiter (LRO), kterou NASA vypustila 18. června. Satelit je vybaven třemi kamerami, z nichž jedna pořizuje širokoúhlé snímky v nižším rozlišení, zbylé dvě fotografují ve vysokém rozlišení v užším formátu.

Kamery zachytily pět ze šesti míst, kde přistály lunární moduly misí Apollo. V následujících týdnech by měly pořídit také zbývající snímky místa, kde přistáli astronauti z letu Apollo 12.

"Tým napjatě očekával každý obrázek," řekl vedoucí projektu Lunar Reconnaissance Orbiter Camera (LROC) Mark Robinson z Arizonské univerity. „Velmi nás zajímalo, jak budou vypadat první snímky nižších stupňů lunárního modulu, už jen pro to vzrušení. A taky jsme chtěli vidět, jak budou kamery schopné zaostřit. A ty fotografie jsou opravdu fantastické stejně jako jejich zaostření,“ dodal.

Další fotografie, které budou na Zem přicházet z LROC budou mít dvakrát až třikrát vyšší rozlišení.

Stopy lidí

Místa, kde přistály měsíční moduly, se podařilo zřetelně zobrazit díky dlouhým stínům, které vrhá Slunce nízko nad obzorem. Světelné podmínky v místě přistání Apolla 14 byly ideální a pomohly zobrazit pozoruhodné detaily.

Zřetelně byl identifikován soubor vědeckého náčiní, který na povrchu Luny zanechali astronauti z Apolla 14. Mezi ním a modulem lze spatřit i stopy astronautů.

"Snímky ukazují nejen to, jakého úspěchu dosáhly lety Apollo. Zároveň jsou dokladem toho, že lunární průzkum pokračuje,“ řekl vědecký pracovník projektu LRO Richard Vondrak z Goddardova střediska vesmírných letů v americkém Greenbeltu.

"Ukazují, jak LRO poslouží k určení nejlepšího místa pro přistání příštích misí na Měsíc,“ dodal.

Družice LRO dosáhla oběžné dráhy Měsíce 23. června. Snímky byly pořízeny mezi 11. a 15. červencem. Získaná data mají pomoci NASA určit ideální místo pro přistání, vyhledat možné přírodní zdroje či zjistit úroveň radiace.