"Máme dnes dobrý pocit, nakonec vše klapne," řekl médiím pár hodin před startem manažer NASA Mike Leinbach. Poukázal na to, že i předpověď počasí na dobu startu je příznivá na 80 procent. 

Discovery měl původně odstartovat již počátkem února. Nejprve ale technici překonávali problémy s přepouštěcími ventily paliva na raketoplánu a start byl několikrát odložen. Naposled se tak stalo ve čtvrtek 12. března, kdy byl start odvolán jen několik hodin před termínem kvůli úniku vodíku z napájecího potrubí. Tato závada byla mezitím údajně opravena.

Na poslední chvíli

Nynější termín je tím nejzazším před uzavřením současného startovního okna. Při pozdějším startu už by pobyt Discovery u ISS kolidoval s programem ruské lodi Sojuz, jejíž start je plánovaný na 26. března s přistáním na ISS 28. března. Sojuz má na ISS dovézt nové členy posádky stanice a vesmírného turistu Charlese Simoniyho; nemohl by však u ISS přistát, pokud by tam kotvil ještě Discovery. Pokud by tedy raketoplán neodstartoval do 16. března, musel by počkat až do dubna, aby měl dost času na vyložení a instalaci svého nákladu.

Discovery veze solární panely

Discovery má na ISS dopravit poslední sadu solárních panelů, nezbytných pro zásobování stanice dostatečným množstvím energie, až bude dobudována a v plném vědeckém provozu. Kromě toho raketoplán poveze náhradní díly pro zařízení na recyklaci vody na palubě ISS. Zařízení na stanici přivezl již předchozí raketoplán, zatím se je ale nepodařilo uvést do řádného provozu. Zařízení je pro chod stanice velmi důležité, protože by výrazně snížilo závislost ISS na dovozu vody ze Země.

Raketoplán Discovery

 

:. Raketoplán Discovery
FOTO: John Raoux , ČTK/AP

Raketoplány poletí už jen devětkrát

NASA zbývá ještě devět letů raketoplánů, než je v roce 2010 pošle do výslužby. Osm z nich bude určeno k dokončení orbitálního komplexu a jeden pro opravu Hubbleova teleskopu. Letos je plánováno pět letů. Náhrada za raketoplány pak bude k dispozici nejdříve v roce 2015, do té doby budou stanici zásobovat a posádku vozit jen ruské Sojuzy.

Zatím není jasné, pro jaký další vývoj vesmírného programu se nová vláda prezidenta Baracka Obamy rozhodne.