"Američané se nemohou dívat na situaci nábožensky utlačovaných, nemohou zavřít oči a otočit se zády," řekl Bush. Dalajlámu nazval "univerzálním symbolem míru a tolerance, pastýřem věřících a ochráncem plamene svého lidu," pak mu předal ocenění.

Dalajláma se po udělení medaile široce usmál, vzal ji z pouzdra a ukázal americkým činitelům, kteří s ním stáli na pódiu. Poté se omluvil za svoji slabou angličtinu, kterou se prý snaží zdokonalit již od konce 40. let minulého století.

"Osobně mě velmi dojalo, že tak velké ocenění se dostalo právě mě, budhistickému mnichovi narozenému v chudé rodině," poznamenal.

Bush ještě před cerimonií vyzval Čínu, aby s dalajlámou jednala. "Soustavně říkám Číňanům, že náboženská svoboda je v zájmu jejich země. Také jim říkám, že je v jejich zájmu se setkat s dalajlámou," řekl Bush. Kdyby s ním zasedli k jednání, viděli by, že to je muž míru a usmíření, dodal.

Čína pohrozila zhoršením vztahů

Čínské ministerstvo pohrozilo, že udělení kongresové medaile bude mít "mimořádně vážný dopad" na vzájemné vztahy obou států.

"Čína je kvůli tomu velice rozmrzelá a rozhodně to odmítá," řekl ve středu mluvčí čínského ministerstva zahraničí Liu Jian-Čao.

Čína dalajlámu, který dostal v roce 1989 Nobelovu cenu za mír, označuje za separatistu a zrádce. Duchovní vůdce musel po čínské invazi do Tibetu v roce 1951 uprchnout ze země o osm let později při protičínském povstání.

Zlatá medaile je nejvyšším oceněním amerického Kongresu. První ji dostal prezident George Washington v roce 1776. V moderní době jí byly oceněny tak rozdílné osobnosti jako Winston Churchill, Frank Sinatra, Tony Blair, Walt Disney či Matka Tereza.