Teleskopické pole nese název Allen Telescope Array (ATA), je pojmenováno po jednom ze zakladatelů Paulu Allenovi, který je rovněž jedním z lidí stojících u zrodu softwarového giganta Microsoft. Systém ATA bude schopen prohledat více než milión hvězdných soustav a pátrat v nich po signálech inteligentních bytostí. Jeho tvůrci doufají, že najdou stopy po mimozemském životě do roku 2025.

"Technologické možnosti systému ATA exponenciálně zvyšují naši schopnost hledat inteligentní signály a mohou vést k objevu myslících bytostí jinde ve vesmíru," uvedl astronom institutu SETI Seth Shostak.

V provozu prvních 42 parabol

Prvních 42 parabol začalo ve čtvrtek shromažďovat data, která se budou dál analyzovat. První oblastí vesmíru, na kterou se teleskop zaměřil, byly galaxie Andromeda a Trojúhelník (Triangulum). Zajímavostí antén je, že byly zhotoveny z běžně dostupných komponent. Zachycená data analyzuje speciální software, který ze získaného signálu umí odfiltrovat vlivy způsobené vlnami vysílanými člověkem.

Paraboly jsou pečlivě umístěny tak, aby se v případě potřeby mohly soustředit na jediné místo na širé obloze. Podle konstruktérů může už pouhých 42 parabol, které jsou zatím z celkových 350 v provozu, konkurovat mnohem větším teleskopům.

Pozorování vesmíru v měřítku, které nemá obdoby

Až bude zapojeno všech 350 antén, slibují zakladatelé projektu, že bude systém ATA schopen shromažďovat data v měřítku, které "nemá obdoby". V plném obsazení bude možné studovat sedmnáctkrát větší rozlohu vesmíru, než lze s obřím teleskopem v Novém Mexiku.

Allen poskytl institutu Seti na univerzitě Berkeley grant ve výši 25 miliónů dolarů, z nějž byla financována první část konstrukčních prací. K dokončení projektu je potřeba najít další sponzory, kteří budou ochotni věnovat dalších 25 miliónů dolarů.

Od zařízení se očekává, že pomůže lépe porozumět jevům, jakými jsou supernovy, černé díry nebo jiné exotické vesmírné objekty, jejichž existenci vědci předpokládají, ale které nebyly nikdy pozorovány. Teleskopické pole se nachází v Hat Creek v Kalifornii zhruba 470 kilometrů severně od San Francisca.