Boje v Gau proti sobě sváděli členové islamistického Hnutí pro jedinečnost a džihád v západní Africe (MUJAO) a bojovníci separatistické Maliské národní osvobozenecké armády (MNLA). Svědectví citované agenturou AP hovoří o tom, že střety propukly ve středu ráno a skončily kolem druhé hodiny odpoledne místního času.

"Obsadili jsme palác guvernéra (který dosud ovládali povstalci) a rezidenci generálního tajemníka MNLA, který utekl se svými vojáky," řekl AFP mluvčí islamistické skupiny.

Islamisté podle svědků zabrali všechny budovy, které ve městě dosud okupovali separatisté. Jednou z nich je prý i sídlo velitelství tuaréžských rebelů pro celý sever země. Bezpečnostní zdroj AFP uvedl, že tuaréžský velitel v Gau utrpěl zranění a byl převezen za hranice.

Tuaréžští povstalci a islamisté kontrolují severní část země od březnového puče, který svrhl prezidenta Amadoua Toumaniho Tourého. Území, které v průběhu armádního převratu vzbouřenecké skupiny obsadily, rozlohou zhruba odpovídá Francii. Separatističtí povstalci pak vyhlásili nezávislost nově vytvořeného "státu" Azavad v odlehlé oblasti Sahary na severu země.

Islamisté, kteří Tuarégům s obsazením severu pomáhali, chtějí v celé zemi prosadit islámské právo šaría a napětí mezi oběma skupinami roste. Rada bezpečnosti OSN podle Reuters dříve uvedla, že by byla připravena podpořit vojenskou intervenci sousedů Mali v této zemi, nejdřív ale potřebuje podrobně znát jejich plány.