„Náš objev znamená první nezávislé potvrzení výskytu metanu na Marsu,“ prohlásil vedoucí výzkumného týmu italský astrofyzik Marco Giuranna.

Mars Express zaznamenal zvýšené množství metanu pouhý den poté, co jej odhalilo Curiosity.

Metan vědci odhalili pomocí spektrometru, jímž disponuje sonda Mars Express Evropské vesmírné agentury (ESA). Ověřit se podařilo právě údaje vozítka Curiosity z 15. června 2013, jelikož Mars Express zaznamenal zvýšené množství metanu pouhý den poté, co jej odhalily přístroje na povrchu.

Rover amerického Národního úřadu pro letectví a vesmír (NASA) zaznamenal zvýšené množství metanu na Marsu v červnu 2013 v místě Galeova kráteru, kde v srpnu 2012 přistál.

Rover Curiosity na Marsu

Rover Curiosity na Marsu

FOTO: NASA, JPL-Caltech, MSSS

Jak píše server Space.com, podle něhož jsme o krok blíže k rozluštění záhady metanu na Marsu, vyšší hladiny plynu – a tedy i sezonní výkyvy v atmosféře naší sousední planety – detekovaly přístroje vozítka Curiosity například i na počátku roku 2014.

Vědci tehdy začali spekulovat, zda může být metan dokladem přítomnosti živých organismů. Na Zemi to jsou právě ony (zejména mikrobi), kdo metan nejvíce produkuje. Jaké jsou zdroje metanu v jiných vesmírných tělesech, však vědci stále nezjistili.

Možná metan vytvářejí geologické procesy

Zatím není jasné, jaká je příčina výskytu metanu na Marsu. Kromě možnosti, že je plyn výsledkem existence živých organismů, a to třeba i v dávné minulosti, totiž může metan vznikat i geologickými procesy. Jedním z nich je například přeměna minerálu olivín, při níž také vzniká na Zemi.

Curiosity nespí, propátrá další oblast Marsu

Základem tedy bude zjistit, odkud se metan ve vesmíru bere. Prokazatelně se nachází v atmosférách planet, na nichž se nepředpokládá život, například na Jupiteru či Saturnu a také v některých kometách.

Giurannův tým již na Marsu vystopoval možný zdroj oblaku z června 2013 – je v geologicky složitém terénu asi 500 kilometrů východně od Galeova kráteru.

Mikrobi i nyní?

„Nová zjištění jsou pro astrobiology skvělou zprávou. Přítomnost metanu na Marsu znamená, že v minulosti, ale i v dnešní době by planeta mohla disponovat podmínkami pro život,” okomentovala to pro Novinky slovenská astrobioložka Michaela Musilová, předsedkyně Slovenské organizace pro vesmírné aktivity (SOSA) a účastnice simulovaných misí NASA na Marsu.

Jelikož může metan vznikat i nebiologickým způsobem, budou podle ní zapotřebí další výzkumy, abychom mohli zjistit přesný zdroj. „Zůstává nám ale naděje, že by tamní metan mohl být i nyní produkován mikroby,” uzavřela.

Vysvětlení může poměrně brzy přinést sonda Trace Gas Orbiter (TGO) rusko-evropské mise ExoMars. Ta by mohla odhalit, zda metan na Marsu pochází z mikrobiálních, nebo naopak geologických zdrojů.