Kondoři kalifornští létali v minulosti z Mexika až do Kanady, avšak v průběhu 20. století téměř vyhynuli. Jejich úbytek je znám už od 19. století, mohl za to zejména lov, otrava olovem a ničení jejich přirozeného prostředí.

„Je to stále jeden z nejkritičtěji ohrožených druhů na světě, avšak od roku 1982 jsme dokázali zvýšit jejich populaci z pouhých 22 ptáků až na současných přibližně 450 kusů,“ sdělil agentuře AP Kelly Sorenson, výkonný ředitel společnosti Ventana Wildlife Society, která o „obnovu“ kondorů dlouhodobě usiluje.

Podílela se na tom i tehdejší vláda Spojených států. Oněch 22 posledních volně žijících se umístilo do zoologických zahrad v Los Angeles a San Diegu, kde se je dařilo rozmnožovat. Od 90. let se postupně vysazují zpět do volné přírody.

Zákaz olověné munice

Biologové, kteří kondory již dlouho mapují, tvrdí, že největší hrozbou je pro ně stále střelivo lovců, konkrétně olověná munice. Olovo je může otrávit, když požírají mrtvá těla živočichů zastřelených olověnými kulkami. Kondoři se totiž obecně živí zejména mršinami.

Proto americký stát Kalifornie kvůli ochraně kondorů a další divoké zvěře zakázal pro jakékoli lovecké praktiky používání olověného střeliva.

„Od té doby pozorujeme méně úmrtí kondorů kvůli otravě olovem, přežívají déle, koncentrace olova v jejich krvi se snižuje. Je povzbudivé vidět, že jsme na správné cestě – a že se i lovci a rančeři podílejí na tomto úspěšném řešení,“ dodal Sorenson.

Příprava na život v divočině

Zoo v San Diegu navíc letos oslavila narození svého již 200. kondora. Mláďata se zde vždy rok připravují na život ve volné přírodě.

„Nikdy nevidí člověka. Vše včetně krmení se provádí pomocí speciálního maňáska či přímo jeho rodičů. Mládě je přesvědčeno, že je s ním pořád jen kondor,“ vysvětlil pro AP kurátor ptáků z tamní zoo Michael Mace.

Bioložka ze zmíněné ochranářské společnosti Amy Listová doufá, že teď by je v přírodě již nemělo nic výrazně ohrožovat. „Tedy pokud nezmění svou běžnou dráhu letů,“ uzavřela.

Kondor kalifornský, sedm až 11 kilogramů vážící opeřenec s rozpětím křídel 2,5 až tři metry, je zároveň jedním z nejdéle žijících ptáků na světě. Může se dožít až 50 let.