Oklahoma není jediným postiženým místem. Youngstown v Pensylvánii nezaznamenal za více než dvě stě let od roku 1776 ani jediné zemětřesení. Poté, co v oblasti začala těžba břidličného plynu, zažil jich jen v roce 2011 plnou stovku.

„Hejna zemětřesení“, tedy série drobných otřesů, postihují i seizmicky klidné oblasti Arkansasu, Colorada, Ohia a Texasu.

Vědci to spojují právě s frackingem, při němž se voda s množstvím jedovatých chemikálií vhání hluboko pod zem do porézních vrstev obsahujících plyn či ropu. Takovéto nahrazení plynu či ropy vodou může vyvolat zemětřesení.

Většina z nich není pocítitelná lidskými smysly a zachytí je jen přístroje. Oklahoma však jen loni zažila 222 zemětřesení nad úrovní 3. stupně Richterovy stupnice, kdy už otřesy cítí i lidé. Jen za první čtvrtletí letošního roku bylo takových otřesů napočítáno 253.

Úřady začínají zasahovat

„Už nyní jsme potřeli loňský rekord v počtu zemětřesení,“ komentoval to seismolog Austin Holland.

Teprve otřesy se silou čtyři stupně a vyšší dokážou způsobit nějaké vážnější škody. I ty se už objevují, jak ukazuje případ městečka Greenbrier, kde otřesy dosáhly síly 4,7.

Skupina obyvatel pak zažalovala dvě těžařské společnosti, Chesapeake Energy a BHP Billiton Petroleum, o náhradu škod. Bylo to poprvé, co lidé žalovali těžaře nikoli kvůli hluku, znečištění ovzduší nebo kontaminaci vod, nýbrž kvůli otřesům způsobeným těžbou.

Už na to reagují i orgány Spojených států, které v některých místech pozastavily další těžařské sondy. Jinde zase úřady žádají vyšetření příčin otřesů.